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Qué es colesterol

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Qué es colesterol Foto © [Peter Dazeley / Getty Images]

El colesterol se considera comúnmente una especie de grasa peligrosa para la salud, indeseable en el cuerpo humano. En realidad, es todo lo contrario. Es un lípido esteroide (no exactamente una grasa) esencial para el cuerpo. Forma la base de la producción de vitamina D (incluso quienes toman suplementos obtienen alrededor del 90 por ciento de su vitamina D de la piel), de hormonas esteroides, mielina y sebo.

El colesterol no es algo malo para el cuerpo; de hecho, es esencial para la vida.

Existen varios tipos de colesterol, uno que se conoce como colesterol “bueno” y otro que se conoce como colesterol “malo”. Otras formas de colesterol son los triglicéridos y el Lp(a)

La diferencia entre el colesterol malo y el bueno es su densidad. El colesterol de baja densidad es en realidad una lipoproteína, es decir, una asociación de colesterol con proteínas, donde hay pocas proteínas y por tanto se considera “malo”. Éste aumenta el riesgo de enfermedades coronarias. Las lipoproteínas con más proteína son más densas y se consideran el colesterol “bueno”. El colesterol de alta densidad desplaza al de baja densidad, y de hecho nos protege contra males cardiovasculares.

Contrario al saber popular, el colesterol no es “bueno” ni “malo”. Lo que puede ser bueno o malo son las lipoproteínas que forman. Existe colesterol de alta densidad que es mejor que otro, según las proteínas con que se combine.

El Lp(a) es una forma de colesterol de baja densidad unido a una proteína llamada apoproteína (a).

Los triglicéridos son en verdad nocivos y están asociados a la diabetes y a enfermedades cardíacas. Factores que aumentan esta sustancia en el organismo son el consumo de carbohidratos simples, el sedentarismo, consumo de alcohol, sobrepeso y fumar (lee sobre remedios naturales para dejar de fumar).

Dónde se encuentra y qué hace

Encontramos en el cuerpo altas concentraciones de colesterol en el hígado, que de hecho lo produce, en la vesícula, en el sistema nervioso y en la piel.

El hígado lo utiliza para fabricar hormonas esteroides, como las hormonas sexuales, aldosterona y cortisol. De esta forma el hígado participa en la actividad sexual y en la respuesta a situaciones estresantes. Si el hígado se encuentra en mal estado, nuestro desempeño sexual y capacidad para resistir al estrés y tomar decisiones se ve claramente afectado (Lee más sobre problemas sexuales en los hombres, métodos anticonceptivos naturales y la respuesta del hígado a las emociones).

El colesterol también es el ingrediente principal de las sales biliares, que ayudan a digerir las grasas. Fue, de hecho, en los cálculos biliares donde el colesterol fue descubierto por primera vez a mediados del siglo XIX.

En la piel, forma el sebo, que le da a la piel una de sus cualidades más importantes, la impermeabilidad: mantiene el agua afuera y los fluidos corporales adentro del cuerpo. Ahí también asiste en la síntesis de la vitamina D, a partir de la exposición al sol.

En el sistema nervioso, protege los conductos eléctricos de las neuronas. Muchas enfermedades neuronales están relacionadas con la pérdida de esta protección, sin la cual no es posible el flujo adecuado de electricidad entre las neuronas. Una metáfora común para explicar su función es comparar el colesterol con el aislante del cableado eléctrico en una casa. Sin él, se produce corto circuito.


Cuánto colesterol es malo

El cuerpo produce por sí mismo cerca del 80 por ciento de su colesterol. El resto proviene del consumo que hacemos en la dieta. Si consumimos demasiado, el hígado reduce su producción y utiliza el que ingerimos, pero suele ocurrir que la calidad del colesterol que comemos no nos es tan útil como el que produce nuestro propio organismo.

En las mujeres, los niveles de colesterol suelen ser mayores que en los hombres, pues lo requieren para la producción de estrógenos. Tras la menopausia, la producción de colesterol se reduce.

La Asociación Americana del Corazón recomienda que los niveles de colesterol se mantengan debajo de 200 mg/dL. Y piden que las personas que tengan riesgo de sufrir enfermedades del corazón utilicen drogas llamadas estatinas para reducir su colesterol de alta densidad a niveles de 100 o incluso 70 mg/dL.

Mantener estos niveles de colesterol puede ayudar a reducir el riesgo de sufrir males del sistema circulatorio, pero en realidad ponen en peligro otras funciones del cuerpo, además de que debemos enfrentar los efectos secundarios del consumo de estatinas.

Además, los estudios de colesterol de alta o baja densidad ignoran la calidad de éste. Hay personas con niveles de colesterol alrededor de los 250 mg/dL, que sin embargo mantienen excelente salud.

Cómo reducir el colesterol malo y evitar las enfermedades del corazón

Una teoría es que no son las grasas saturadas las que aumentan el colesterol en la sangre, ni el riesgo de sufrir padecimientos cardiacos, sino que son las llamadas grasas trans las que cambian la calidad de las lipoproteínas en el organismo.

Mientras en los últimos años se ha sustituido en la cocina la grasa saturada por aceites vegetales, el consumo de grasas tran siguió a la alza, al igual que los problemas cardiacos.

La respuesta moderna al colesterol son las estatinas. Las estatinas actúan bloqueando una enzima en el hígado inhibiendo la producción natural de colesterol. No tratan el colesterol que consumimos, así que sin un cambio en la dieta, simplemente sustituiremos el excelente colesterol que nuestro organismo puede producir, por el colesterol de mala calidad que ingerimos.

El problema de las estatinas es que tienen una serie de peligrosos efectos secundarios en la salud, que incluyen dolor muscular, pérdida de memoria y problemas hepáticos.

El exceso de colesterol contribuye a la formación de aterosclerosis, en el que placas que contienen colesterol viajan por el sistema circulatorio y pueden volquear las arterias, reduciendo el flujo sanguíneo. Esto puede dar lugar a angina de pecho, ataques cardiacos y derrames cerebrales.

Otra teoría es que el organismo utiliza placas de colesterol para reparar los vasos sanguíneos de las principales arterias cuando el colágeno de nuestro cuerpo es insuficiente o no es de buena calidad.

La teoría pertenece al doctor Linus Pauling, según el cual la mejor terapia para proteger el cuerpo de la aterosclerosis no es reducir la producción de colesterol en el hígado, sino aumentar el consumo de vegetales, reducir el de carnes y comer suficiente vitamina C y lisina (lee más sobre la vitamina C y el corazón).

Un sustento de esta teoría es la población esquimal, cuyo sistema circulatorio desarrolla ateromas (placa en las paredes de las arterias) durante invierno, cuando debido al clima no tienen acceso a vitamina C, pero desaparece en primavera y verano, cuando vuelven a comer alimentos frescos de origen vegetal.

El colesterol tendría entonces otra función vital: proteger de hemorragias internas al cubrir las arterias cuando el cuerpo no tiene acceso al colágeno.

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